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Bataille de Yorktown - Définition, qui a gagné et importance

Bataille de Yorktown - Définition, qui a gagné et importance

Lorsque le général britannique Lord Charles Cornwallis et son armée se sont rendus aux forces américaines du général George Washington et à ses alliés français lors de la bataille de Yorktown le 19 octobre 1781, c'était plus qu'une simple victoire militaire. Le résultat à Yorktown, en Virginie, a marqué la conclusion de la dernière grande bataille de la Révolution américaine et le début de l'indépendance d'une nouvelle nation. Cela a également cimenté la réputation de Washington en tant que grand leader et éventuelle élection en tant que premier président des États-Unis.

« La renommée de Washington a atteint des proportions internationales après avoir remporté une victoire si impossible », selon la Bibliothèque de Washington, « interrompant sa retraite tant désirée à Mount Vernon avec de plus grands appels au service public ».

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Chronologie menant à la bataille

À l'été 1780, 5 500 soldats français, avec le comte de Rochambeau à la barre, débarquent à Newport, Rhode Island pour aider les Américains. À l'époque, les forces britanniques combattaient sur deux fronts, le général Henry Clinton occupant New York et Cornwallis, qui avait déjà capturé Charleston et Savannah, en Caroline du Sud, menant des opérations dans le sud.

« Il était évident que les Américains avaient besoin d'une grande victoire s'ils voulaient convaincre la conférence de paix en Europe qu'ils avaient le droit d'exiger l'indépendance des treize colonies », écrit Thomas Fleming dans son livre, Yorktown.

Avec l'armée continentale positionnée à New York, Washington et Rochambeau se sont associés pour planifier une attaque chronométrée contre Clinton avec l'arrivée de plus de forces françaises. Quand ils ont découvert que la flotte française naviguait plutôt vers la baie de Chesapeake, Washington a concocté un nouveau plan.

"Il tromperait Clinton en lui faisant croire que les Continentals prévoyaient d'attaquer New York tout en se faufilant vers le sud pour attaquer Cornwallis", selon l'Army Heritage Center Foundation. "Washington a ordonné la construction de grands camps avec d'énormes fours à pain en briques où Clinton pouvait les voir pour créer l'illusion que l'armée continentale se préparait pour un long séjour. Washington a également préparé de faux papiers discutant des plans d'attaque contre Clinton, et a laissé ces papiers tomber entre les mains des Britanniques.

Washington arrive à Yorktown

À la mi-septembre 1781, Washington et Rochambeau arrivèrent à Williamsburg, en Virginie, à 13 miles du port de tabac de Yorktown, où les hommes de Cornwallis avaient construit une défense de 10 petits forts (alias redoutes) avec des batteries d'artillerie et des tranchées de connexion. En réponse, Cornwallis a demandé de l'aide à Clinton, et le général lui a promis qu'une flotte de 5 000 soldats britanniques mettrait le cap sur New York pour Yorktown.

Avec une petite force restée à New York, environ 2 500 Américains et 4 000 soldats français - face à quelque 8 000 soldats britanniques - ont commencé à creuser leurs propres tranchées à 800 mètres des Britanniques et ont lancé un assaut d'artillerie de près d'une semaine contre l'ennemi le 9 octobre.

« Les canons lourds ont pilonné les Britanniques sans pitié et, le 11 octobre, ils avaient mis hors de combat la plupart des canons britanniques », déclare l'Army Heritage Centre Foundation. « Cornwallis a reçu la triste nouvelle (pour lui) que le départ de Clinton de New York avait été retardé. »

Une nouvelle tranchée parallèle, à 400 mètres plus près des lignes britanniques, a été commandée par Washington le 11 octobre, mais l'achever impliquerait la suppression des redoutes britanniques n° 9 et n° 10.

Le rôle d'Alexander Hamilton

L'attaque de la redoute n° 9 serait entreprise par les troupes françaises, tandis que le siège n° 10 serait dirigé par le colonel Alexander Hamilton. Le père fondateur n'était pas le premier choix du major-général Marquis de Lafayette pour le poste, mais Hamilton, qui voulait améliorer sa réputation en faisant ses preuves sur le champ de bataille, a convaincu Washington.

Pour accélérer le siège des deux redoutes – les troupes françaises devaient prendre la redoute n° 9, tandis que les hommes de Hamilton étaient affectés au n° 10 – Washington a ordonné l'utilisation de baïonnettes, plutôt que de « les écraser lentement avec des canons », écrit Ron. Chernow dans Alexandre Hamilton.

"Après la tombée de la nuit le 14 octobre, les alliés ont tiré plusieurs obus consécutifs en l'air qui ont brillamment illuminé le ciel", écrit Chernow. À ce moment-là, Hamilton et ses hommes se sont ralliés de leurs tranchées et ont sprinté sur un quart de mile de champ avec des baïonnettes fixes. « Par souci de silence, de surprise et de fierté militaire, ils avaient déchargé leurs fusils pour prendre position à la baïonnette uniquement. Esquivant les tirs nourris, ils laissent échapper des cris de guerre qui font sursauter leurs ennemis. ... Toute l'opération avait duré moins de dix minutes.

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Le général Cornwallis se rend

Sur ses 400 fantassins, Hamilton n'a perdu que neuf dans l'attaque, avec une trentaine de blessés, tandis que les 400 soldats dirigés par les Français ont perdu 27 hommes, avec 109 blessés, selon Fleming. Entouré de tirs ennemis et empêché de recevoir de l'aide par la flotte française arrivée dans la baie de Chesapeake, Cornwallis est piégé.

Le siège réussi a permis aux alliés de terminer la deuxième tranchée parallèle et « d'éteindre les derniers restes de résistance parmi les Britanniques ». Dans un dernier effort le 16 octobre, Cornwallis a tenté une évacuation maritime de nuit, mais il a été arrêté par une tempête.

Le matin du 17 octobre, les Britanniques envoyèrent un jeune batteur en blouse rouge, suivi d'un officier agitant un mouchoir blanc vers le parapet. Tous les canons se turent : Cornwallis s'était rendu.

La fin de la guerre révolutionnaire

À la suite de la bataille de Yorktown et de la capitulation de Cornwallis – et les Britanniques ont perdu un tiers de leurs effectifs – le Parlement britannique, en mars 1782, a adopté une résolution appelant la nation à mettre fin à la guerre. "Oh mon Dieu, c'est fini !" Le Premier ministre Frederick North s'est exclamé en apprenant la capitulation de Yorktown, écrit Alan Taylor dans Révolutions américaines : une histoire continentale, 1750-1804.

Les Britanniques avaient encore 30 000 hommes en Amérique du Nord, occupant les ports maritimes de New York, Charles Town et Savannah », selon Taylor. Mais la perte démoralisante de Yorktown a diminué la volonté britannique de continuer à combattre les rebelles. Le 3 septembre 1783, la guerre d'Indépendance prend officiellement fin avec la signature du traité de Paris.


Fin de la bataille et séquelles

Après avoir examiné le résumé et la chronologie de la bataille de Yorktown, examinons maintenant sa conclusion, ses conséquences et son importance dans la Révolution américaine.

La reddition britannique

Après que Cornwallis a demandé une trêve, plusieurs messages ont été envoyés entre les deux parties pour trouver des conditions de reddition agréables. Les Britanniques ont fait de nombreuses demandes à George Washington, qui ont été refusées, en raison du fait que des conditions similaires ont été refusées par les Britanniques aux soldats américains vaincus lors de batailles précédentes. Lorsque Washington a finalement menacé de reprendre les combats, Cornwallis a accepté les conditions de capitulation, fixées par les forces françaises et américaines. Le jour de la cérémonie de reddition, il a affirmé qu'il était malade et a envoyé son commandant en second, le général Charles O’Hara, pour remettre son épée aux dirigeants français et américains.

Traité de Paris

Plus de 8 000 soldats britanniques se sont rendus ce jour-là, portant un coup sévère aux plans de guerre de l'empire britannique dans les colonies. Bien qu'il reste plus de 20 000 soldats en Amérique, ils décident de se retirer complètement de leurs colonies américaines, en raison de leurs autres engagements militaires en Inde, à Gibraltar, etc., menant au traité de Paris. Le traité a été négocié à Paris, en France, et a été présidé par Benjamin Franklin, John Adams et John Jay du côté américain, et David Hartley, membre du Parlement britannique. Aux termes du traité, l'empire britannique a reconnu que les treize colonies étaient indépendantes et a libéré tous les prisonniers de guerre américains. Il s'est également mis d'accord sur le libre accès au fleuve Mississippi, concernant les questions de frontière et de pêche. Un autre point important était que les Américains étaient désormais autorisés à étendre les frontières de leur nouvelle nation vers l'ouest, vers le Pacifique.

Bien que la guerre révolutionnaire se soit poursuivie dans les batailles navales, et dans d'autres domaines, la guerre a été définitivement conclue dans les colonies américaines, qui ont obtenu leur indépendance après huit années de guerre épuisante.


Pourquoi la bataille de Yorktown était-elle importante?

La bataille de Yorktown était importante car elle déclencha le point de capitulation finale des forces britanniques. La bataille était le dernier conflit majeur pendant la Révolution américaine, et son issue en faveur des Américains a effectivement scellé la perte britannique. Les pertes britanniques dans cette bataille étaient presque le double de celles des Américains.

Les forces britanniques ont continué à se battre par endroits après la bataille de Yorktown, mais de retour en Grande-Bretagne, le public a commencé à se retourner contre la guerre. L'année suivante, un Parlement pro-américain a été élu et des négociations de paix ont rapidement suivi, menant au traité de Paris.

La bataille de Yorktown a été une victoire importante pour les Américains car elle a neutralisé une force importante de 7 500 hommes dirigée par le lieutenant-général Lord Charles Cornwallis. Le général Washington a choisi d'attaquer cette force car elle était isolée des renforts grâce au blocus naval français. L'armée combinée française et américaine marche sur Yorktown le 28 septembre 1781. Le 17 octobre de la même année, Cornwallis rend ses forces. Après avoir rencontré Washington après sa capitulation, Cornwallis a tenté d'obtenir des conditions favorables, mais il a été refusé car Washington a plutôt exigé les conditions plus sévères précédemment imposées par les forces britanniques à un général américain l'année précédente.


Quelle était l'importance de la bataille de Yorktown?

La bataille de Yorktown en 1781 a été la dernière grande bataille terrestre de la guerre d'indépendance américaine. Victoire importante pour l'armée coloniale de George Washington, elle découragea les Britanniques, encouragea les Américains et les Français et incita des négociations pour mettre fin à la guerre.

Lorsque le général George Washington découvrit que le général britannique Charles Cornwallis et son armée campaient à Yorktown, en Virginie, en attente de ravitaillement, il marcha vers le sud avec une armée de près de 9 000 Américains et 8 000 Français. Dans le même temps, le contre-amiral comte de Grasse a navigué vers le nord depuis les Caraïbes avec une flotte française, empêchant la marine britannique de ravitailler Cornwallis. Les forces américaines et françaises assiégèrent Yorktown, bombardant constamment les Britanniques avec des tirs d'artillerie et creusant des tranchées de plus en plus près de l'armée encerclée. Les Britanniques ont tenu trois semaines avant de se rendre à Washington. Cornwallis a déclaré être malade et a refusé d'assister à la cérémonie.

Les pertes britanniques étaient beaucoup plus élevées dans la bataille que celles des Américains et des Français. De plus, plus de 7 000 soldats britanniques ont été capturés. À la suite de la défaite, le soutien populaire à la guerre en Grande-Bretagne s'est érodé. Les négociations de paix commencèrent l'année suivante et, le 3 septembre 1783, la signature du traité de Paris mit officiellement fin à la guerre d'indépendance et établit les États-Unis en tant que pays libre et indépendant.


Généraux à la bataille de Yorktown : le général Washington commandait l'armée américaine. Le lieutenant-général de Rochambeau commandait les troupes françaises. Le major-général Lord Cornwallis commandait les troupes britanniques et allemandes.

Cornwallis avait fait marcher son armée dans la ville portuaire de Virginie plus tôt cet été, s'attendant à rencontrer des navires britanniques envoyés de New York. La capitulation de Cornwallis à Yorktown a effectivement mis fin à la guerre d'indépendance. Manquant de ressources financières pour lever une nouvelle armée, le gouvernement britannique a lancé un appel aux Américains pour la paix.


Bataille d'York

Les Bataille d'York était une bataille de la guerre de 1812 livrée à York, Haut-Canada (aujourd'hui Toronto, Ontario, Canada) le 27 avril 1813. Une force américaine soutenue par une flottille navale a débarqué sur la rive du lac à l'ouest et s'est avancée contre la ville, qui a été défendue par une force plus nombreuse de réguliers, de miliciens et d'indigènes ojibway sous le commandement général du major-général Roger Hale Sheaffe, lieutenant-gouverneur du Haut-Canada.

Les forces de Sheaffe ont été défaites et Sheaffe s'est retiré avec ses soldats réguliers survivants à Kingston, abandonnant la milice et les civils. Les Américains ont capturé le fort, la ville et le chantier naval. Ils ont eux-mêmes subi de lourdes pertes, dont le chef de la force, le brigadier général Zebulon Pike et d'autres tués lorsque les Britanniques en retraite ont fait exploser le magasin du fort. [4] Les forces américaines ont par la suite procédé à plusieurs incendies et pillages dans la ville avant de se retirer quelques jours plus tard.

Bien que les Américains aient remporté une nette victoire, la bataille n'a pas eu de résultats stratégiques décisifs car York était un objectif moins important sur le plan militaire que Kingston, où étaient basés les navires armés britanniques sur le lac Ontario.


Contenu

Le général britannique Lord Cornwallis avait combattu les Américains en 1776 et 1777. [2] Il était convaincu que les Américains ne pourraient pas vaincre une armée britannique sur le terrain. En 1778, il retourna en Angleterre pour s'occuper de sa femme qui mourut en février 1779. [2] Après quelques mois, il retourna en Amérique pour continuer le combat. Pendant son absence, il y a eu un changement dans la stratégie britannique. Auparavant, les Britanniques s'étaient concentrés sur la défaite et la destruction de l'armée de Washington. Désormais, depuis que les Français ont rejoint les Américains, ce n'est plus seulement une rébellion mais une guerre mondiale. [2] Plus tôt, les Français avaient aidé les Américains avec des prêts et des fournitures de guerre. Maintenant, la France et l'Espagne se battaient contre les Britanniques, qui devaient déplacer des troupes d'Amérique du Nord pour défendre d'autres endroits. [2] La nouvelle stratégie était de reconquérir les colonies du Sud en commençant par la Géorgie. Les Britanniques pensaient que jusqu'à 50 % de la population du Sud était fidèle à la Grande-Bretagne. Ils commenceraient par la Géorgie et se déplaceraient vers le nord à travers les Carolines jusqu'à la colonie de Virginie. [2]

À son arrivée à New York, Cornwallis est nommé commandant en second du général Henry Clinton. Les deux généraux ne se faisaient pas confiance. [2] Clinton était convaincu que Washington l'attaquerait à New York. Il avait peur de renvoyer des troupes chez lui et de dépendre davantage des milices loyalistes. Cornwallis était prêt à aller de l'avant avec les troupes qu'il avait. [2] Clinton se doutait que le retour de Cornwallis d'Angleterre était d'obtenir un commandement pour lui-même. En fait, Cornwallis avait obtenu une commission pour remplacer Clinton si Clinton répétait ses menaces de démission. [2]

Clinton a envoyé Cornwallis au sud pour reprendre Charleston, en Caroline du Sud, conformément au nouveau plan. Bientôt, Cornwallis a commencé à agir indépendamment de Clinton, qui est resté en sécurité à New York. [2] Cornwallis n'allait pas jouer la sécurité et avancer par étapes prudentes comme il lui avait été demandé. Quand il a vu une chance d'attaquer la nouvelle armée patriote sous le commandement du général de division Horatio Gates, il l'a fait sans ordre, anéantissant presque les Américains. [2]

Cornwallis bougea négligemment. Il a laissé des unités américaines, comme celle dirigée par Francis Marion (appelée le « Swamp Fox »), sur ses arrières. [2] Le général américain Nathanael Greene l'a tout de suite remarqué. Il a divisé son commandement en unités plus petites afin d'infecter Cornwallis. Finalement, les deux armées se sont rencontrées à la bataille de Guilford Court House, qu'aucune des deux armées n'a gagnée. [2] Pendant ce temps, Cornwallis n'envoyait pas de messages à Clinton lui disant où il était. Après Guilford Court House, Cornwallis s'installe sur la côte de la Caroline du Nord pour reposer ses hommes. Puis, à nouveau sans ordre, il décida de marcher vers le nord jusqu'en Virginie. [2] Frustré par cela, Clinton a envoyé à Cornwallis un certain nombre de messages contradictoires. La plupart d'entre eux étaient formulés comme des suggestions plutôt que comme des ordres. Mais il a ordonné à Cornwallis de trouver une position défendable. C'était pour qu'il puisse être évacué par la Royal Navy, peut-être à Philadelphie. [2] Cornwallis a décidé de la communauté de Yorktown et ses hommes ont commencé à y construire des défenses en août 1781 pour attendre la Marine. [2]

A New York, Washington apprend que l'amiral français François Joseph Paul de Grasse navigue vers le nord depuis les Antilles. Rochambeau a convaincu Washington qu'ils pouvaient attaquer et vaincre Cornwallis. Les deux commandants ont commencé à marcher vers le sud pour rencontrer les 27 navires de Grasse et 3 200 soldats. [2] Clinton a appris cela et a envoyé une flotte navale britannique dans la baie de Chesapeake pour les couper. Mais les Français et les Américains sont arrivés les premiers. Lors de la bataille de Chesapeake, la marine française a forcé les navires britanniques à retourner à New York. [2] Clinton a prévenu Cornwallis début septembre qu'il ferait bientôt face aux troupes américaines et françaises mais lui a promis des renforts par voie maritime. Clinton n'avait pas encore appris la victoire navale française et ne savait pas qu'il ne pourrait pas sauver Cornwallis par mer. [2] À la fin de septembre, Washington et Rochambeau avaient encerclé Yorktown. Cornwallis a reçu fin septembre un autre message de Clinton lui disant que de l'aide était en route. Cornwallis fut de nouveau induit en erreur et pensa qu'il n'avait qu'à tenir quelques jours. [2]

Juste après l'affrontement entre les flottes française et britannique, un escadron français plus petit transportant l'artillerie de siège de l'armée française s'est glissé dans le Chesapeake. Maintenant, les Français et les Américains avaient de plus gros canons que Cornwallis derrière ses fortifications en terre. [3]

Sortant de Williamsburg, en Virginie, les Américains et les Français arrivèrent le 28 septembre 1781 à Yorktown. [4] Ils ont entouré les travaux de terrassement dans un demi-cercle avec la rivière York complétant le cercle. Cornwallis fit le premier pas, abandonnant ses ouvrages extérieurs constitués de quatre redoutes. Washington et Rochambeau pensaient que c'était une erreur. [4] Ils ont envoyé des troupes pour occuper les terrassements extérieurs. [4] Les Américains et les Français ont commencé à mettre en place leurs opérations de siège le 30 septembre, d'abord du côté est. Le 9 octobre, ils étaient suffisamment proches pour commencer le bombardement. Les Américains et les Français ont pris d'assaut deux des redoutes le 14 octobre, forçant les Britanniques à reculer encore plus loin. [4] À ce moment-là, il est devenu évident que les Britanniques ne pouvaient pas tenir plus longtemps. [4] Le 16 octobre, les Britanniques ont attaqué deux des redoutes qu'ils avaient abandonnées et ont dopé les canons. [4] En même temps, Cornwallis a tenté de passer devant les gardes jusqu'à Gloucester (maintenant Gloucester Point, Virginie) de l'autre côté de la rivière, mais a été refoulé par une tempête. [4] Finalement, sans aucun signe de soulagement comme promis par Clinton, l'armée de Cornwallis de 6 000 soldats se rendit. [4]

Les victimes étaient environ 500 Britanniques, 200 Français et 80 Américains. [4] Capturé étaient 240 pièces d'artillerie, une grande quantité d'armes légères et de munitions, ainsi que de l'équipement. [4] Le général Cornwallis n'a pas assisté à la reddition. [5] Prétendant être malade, il envoya le général Charles O'Hara se rendre pour lui. [5] O'Hara a d'abord essayé de se rendre au comte de Rochambeau. Rochambeau lui ordonna de se rendre au général Washington. [5] À son tour, Washington lui a ordonné de se rendre au général Benjamin Lincoln qui a accepté l'épée d'O'Hara. [5] Alors que les Britanniques empilaient leurs armes en sortant de la forteresse, leur groupe jouait "Le monde à l'envers". [3] Lorsque Lord North, le Premier ministre britannique, a reçu la nouvelle de la capitulation, il s'est écrié « Oh mon Dieu, tout est fini ! » [3]

Les batailles de Saratoga en 1777 et de Yorktown en 1781 ont été deux tournants majeurs dans la guerre révolutionnaire. [6] Les deux étaient des victoires américaines sur les Britanniques, mais avec des résultats très différents. [6] La défaite britannique à Saratoga a prolongé la guerre, tandis que la bataille de Yorktown a prédit sa fin. [6] Saratoga a convaincu les Français de rejoindre les Américains contre les Britanniques. [6] Yorktown était une victoire conjointe des Français et des Américains sur les Britanniques. [6] La France et ses alliés ont continué à se battre durement pendant encore deux ans, mais il n'y avait plus de combats sur le continent américain. Le traité de Paris (1783) mit fin à la guerre. [6]


Contenu

Au cours des premiers mois de 1781, les forces séparatistes pro-britanniques et rebelles commencèrent à se concentrer en Virginie, un État qui n'avait auparavant eu aucune action autre que des raids navals. Les forces britanniques étaient d'abord dirigées par le renégat Benedict Arnold, puis par William Phillips avant que le général Charles, Earl Cornwallis, n'arrive fin mai avec son armée du sud pour prendre le commandement.

En juin, Cornwallis marcha vers Williamsburg, où il reçut une série d'ordres déroutants du général Sir Henry Clinton qui aboutirent à une directive visant à établir un port en eau profonde fortifié (qui permettrait le réapprovisionnement par mer). [7] En réponse à ces ordres, Cornwallis a déménagé à Yorktown à la fin du mois de juillet, où son armée a commencé à construire des fortifications. [8] La présence de ces troupes britanniques, couplée au désir du général Clinton d'y avoir un port, fait du contrôle de la baie de Chesapeake un objectif naval essentiel pour les deux camps. [9] [10]

Le 21 mai, les généraux George Washington et Rochambeau, respectivement commandants de l'armée continentale et de l'expédition particulière, se sont rencontrés à Vernon House à Newport, Rhode Island, pour discuter d'opérations potentielles contre les Britanniques et les Loyalistes. Ils envisagent soit un assaut ou un siège de la principale base britannique à New York, soit des opérations contre les forces britanniques en Virginie. Étant donné que l'une ou l'autre de ces options nécessiterait l'assistance de la flotte française, puis aux Antilles, un navire a été envoyé pour rencontrer le lieutenant général français de Grasse qui était attendu à Cap-Français (maintenant connu sous le nom de Cap-Haïtien, Haïti), exposant les possibilités et sollicitant son aide. [11] Rochambeau, dans une note privée à de Grasse, indique qu'il préfère une opération contre Virginia. Les deux généraux ont ensuite déplacé leurs forces à White Plains, New York, pour étudier les défenses de New York et attendre des nouvelles de Grasse. [12]

De Grasse arrive au Cap-Français le 15 août. Il envoya immédiatement sa réponse à la note de Rochambeau, qui était qu'il se rendrait au Chesapeake. Embarquant 3 200 hommes, De Grasse part du Cap-Français avec toute sa flotte, 28 navires de ligne. Naviguant en dehors des voies de navigation normales pour éviter les avis, il est arrivé à l'embouchure de la baie de Chesapeake le 30 août [12] et a débarqué les troupes pour aider au blocus terrestre de Cornwallis. [13] Deux frégates britanniques qui étaient censées patrouiller à l'extérieur de la baie ont été piégées à l'intérieur de la baie par l'arrivée de De Grasse, ce qui a empêché les Britanniques à New York d'apprendre toute la force de la flotte de Grasse jusqu'à ce qu'il soit trop tard. [14]

L'amiral britannique George Brydges Rodney, qui avait suivi De Grasse aux Antilles, fut alerté du départ de ce dernier, mais n'était pas certain de la destination de l'amiral français. Croyant que de Grasse ramènerait une partie de sa flotte en Europe, Rodney détache le contre-amiral Sir Samuel Hood avec 14 navires de ligne et ordonne de trouver la destination de Grasse en Amérique du Nord. Rodney, qui était malade, a navigué pour l'Europe avec le reste de sa flotte afin de récupérer, de rééquiper sa flotte et d'éviter la saison des ouragans dans l'Atlantique. [3]

Naviguant plus directement que de Grasse, la flotte de Hood est arrivée à l'entrée de la Chesapeake le 25 août. N'y trouvant aucun navire français, il s'embarqua alors pour New York. [3] Pendant ce temps, son collègue et commandant de la flotte new-yorkaise, le contre-amiral Sir Thomas Graves, avait passé plusieurs semaines à essayer d'intercepter un convoi organisé par John Laurens pour apporter des fournitures et des devises fortes de la France à Boston. [15] Quand Hood est arrivé à New York, il a constaté que Graves était dans le port (n'ayant pas réussi à intercepter le convoi), mais n'avait que cinq navires de ligne prêts pour la bataille. [3]

De Grasse avait informé son homologue de Newport, Barras, de ses intentions et de sa date d'arrivée prévue. Barras a navigué de Newport le 27 août avec 8 navires de ligne, 4 frégates et 18 transports transportant des armements français et du matériel de siège. Il a délibérément emprunté une route détournée afin de minimiser la possibilité d'une bataille avec les Britanniques, s'ils partaient de New York à leur poursuite. Washington et Rochambeau, entre-temps, avaient traversé l'Hudson le 24 août, laissant quelques troupes derrière comme ruse pour retarder tout mouvement potentiel du général Clinton pour mobiliser de l'aide pour Cornwallis. [3]

La nouvelle du départ de Barras amena les Britanniques à se rendre compte que le Chesapeake était la cible probable des flottes françaises. Le 31 août, Graves avait déplacé ses cinq navires de ligne hors du port de New York pour rencontrer la force de Hood. Prenant le commandement de la flotte combinée, maintenant 19 navires, Graves a navigué vers le sud et est arrivé à l'embouchure de la Chesapeake le 5 septembre. [3] Ses progrès étaient lents. Le mauvais état de certains des navires des Antilles (contrairement aux affirmations de l'amiral Hood que sa flotte était en forme pour un mois de service) a nécessité des réparations en cours de route. Graves était également préoccupé par certains navires de sa propre flotte L'Europe  en particulier avait des difficultés à manœuvrer. [16]

Les frégates de patrouille françaises et britanniques ont chacune repéré la flotte de l'autre vers 9h30. Lorsque la taille réelle des flottes est devenue apparente, Graves a supposé que de Grasse et Barras avaient déjà uni leurs forces, et se préparant à la bataille, il a dirigé sa ligne vers l'embouchure de la baie, aidé par les vents du nord-nord-est. [2] [17]

De Grasse avait détaché quelques-uns de ses navires pour bloquer les rivières York et James plus loin dans la baie, et de nombreux navires à l'ancre manquaient d'officiers, d'hommes et de bateaux lorsque la flotte britannique a été aperçue. [2] Il a fait face à la proposition difficile d'organiser une ligne de bataille en naviguant contre une marée montante, avec des vents et des caractéristiques terrestres qui l'obligeraient à le faire sur un bord opposé à celui de la flotte britannique. [18] A 11h30, 24 navires de la flotte française coupent leurs amarres et commencent à sortir de la baie avec la marée de midi, laissant derrière eux les contingents à terre et les bateaux des navires. [2] Certains navires étaient si sérieusement sous-équipés, manquant jusqu'à 200 hommes, que tous leurs canons ne pouvaient pas être équipés. [19] De Grasse avait ordonné aux navires de former une ligne à leur sortie de la baie, par ordre de vitesse et sans tenir compte de son ordre de navigation normal. [20] L'amiral Louis de Bougainville Auguste a été l'un des premiers navires à sortir. Avec un escadron de trois autres navires, Bougainville finit bien devant le reste de la ligne française à 15h45, l'écart était suffisamment grand pour que les Britanniques auraient pu couper son escadre du reste de la flotte française. [21]

A 13h00, les deux flottes se font à peu près face, mais naviguent sur des bords opposés. [22] Afin d'engager et d'éviter certains hauts-fonds (appelés Middle Ground) près de l'embouchure de la baie, Graves vers 14h00 ordonna à toute sa flotte de porter, une manœuvre qui renversa sa ligne de bataille, mais lui a permis de s'aligner avec la flotte française à la sortie de ses navires de la baie. [23] Cela a placé l'escadron de Hood, son commandant le plus agressif, à l'arrière de la ligne, et celui de l'amiral Francis Samuel Drake dans le fourgon. [22] [24]

À ce stade, les deux flottes naviguaient généralement vers l'est, loin de la baie, avec des vents du nord-nord-est. [2] Les deux lignes s'approchaient à un angle de sorte que les navires de tête des fourgons des deux lignes étaient à portée l'un de l'autre, tandis que les navires à l'arrière étaient trop éloignés l'un de l'autre pour s'engager. Les Français avaient un avantage de tir, car les conditions de vent leur permettaient d'ouvrir leurs sabords inférieurs, tandis que les Britanniques devaient laisser les leurs fermés pour éviter que l'eau ne s'infiltre sur les ponts inférieurs. La flotte française, qui était en meilleur état que la flotte britannique, était plus nombreuse que les Britanniques en nombre de navires et de canons totaux, et avait des canons plus lourds capables de lancer plus de poids. [22] Dans la flotte britannique, Ajax et Terrible, deux navires de l'escadre des Antilles qui figuraient parmi les plus engagés, étaient en assez mauvais état. [25] Graves à ce stade n'a pas insisté sur l'avantage potentiel du fourgon français séparé car le centre et l'arrière français ont fermé la distance avec la ligne britannique, ils ont également fermé la distance avec leur propre fourgon. Un observateur britannique a écrit : « À l'étonnement de toute la flotte, le centre français a été autorisé sans agression à pousser pour soutenir leur fourgon. [26]

La nécessité pour les deux lignes d'atteindre réellement des lignes parallèles afin qu'elles puissent s'engager pleinement a conduit Graves à donner des signaux contradictoires qui ont été interprétés de manière critique différemment par l'amiral Hood, dirigeant l'escadron arrière, que Graves ne l'avait prévu. Aucune des options pour fermer l'angle entre les lignes n'a présenté une option favorable au commandant britannique : toute manœuvre pour rapprocher les navires limiterait leur capacité de tir à leurs canons d'étrave et exposerait potentiellement leurs ponts au tir de ratissage ou d'enfilage des navires ennemis. . Graves a hissé deux signaux : un pour « ligne en avant », sous lequel les navires fermeraient lentement l'espace, puis redresseraient la ligne lorsqu'ils sont parallèles à l'ennemi, et un pour « action rapprochée », qui indiquait normalement que les navires devraient tourner pour s'approcher directement la ligne ennemie, tournant lorsque la distance appropriée a été atteinte. Cette combinaison de signaux a entraîné l'arrivée au coup par coup de ses navires dans le champ de bataille. [27] L'amiral Hood a interprété l'instruction de maintenir la ligne de bataille pour avoir la priorité sur le signal d'action rapprochée et, par conséquent, son escadron ne s'est pas fermé rapidement et ne s'est jamais engagé de manière significative dans l'action. [28]

Il est environ 16h00, soit plus de 6 heures que les deux flottes s'étaient aperçues pour la première fois, lorsque les Britanniques, qui avaient la jauge météo, et donc l'initiative, lancèrent leur attaque. [22] La bataille a commencé avec le HMS Intrépide ouvrant le feu contre le Marseillois, son homologue près de la tête de ligne. L'action devint très vite générale, avec le fourgon et le centre de chaque ligne pleinement engagés. [22] Les Français, dans une pratique pour laquelle ils étaient connus, avaient tendance à viser les mâts et le gréement britanniques, avec l'intention de paralyser la mobilité de leur adversaire. Les effets de cette tactique étaient apparents dans l'engagement : Shrewsbury et HMS Intrépide, à la tête de la ligne britannique, est devenu pratiquement impossible à gérer et est finalement tombé hors de la ligne. [29] Le reste de l'escadre de l'amiral Drake a également subi de lourds dommages, mais les pertes n'ont pas été aussi graves que celles des deux premiers navires. L'angle d'approche de la ligne britannique a également joué un rôle dans les dommages qu'ils ont subis. [30]

Le fourgon français a également pris une raclée, même si elle était moins sévère. Capitaine de Boades de la Réfléchi a été tué dans la bordée d'ouverture de l'amiral Drake Princessea, et les quatre navires du fourgon français étaient, selon un observateur français, "engagés avec sept ou huit navires de près". [30] Le Diadème, selon un officier français « était tout à fait incapable de poursuivre la bataille, n'ayant que quatre trente-six livres et neuf dix-huit livres en état de marche » et a été gravement touché, elle a été secourue par l'intervention opportune du Saint-Esprit. [30]

Les Princessea et celui de Bougainville Auguste at one point were close enough that the French admiral considered a boarding action Drake managed to pull away, but this gave Bougainville the chance to target the Terrible. Her foremast, already in bad shape before the battle, was struck by several French cannonballs, and her pumps, already overtaxed in an attempt to keep her afloat, were badly damaged by shots "between wind and water". [31]

Around 5:00 pm the wind began to shift, to British disadvantage. De Grasse gave signals for the van to move further ahead so that more of the French fleet might engage, but Bougainville, fully engaged with the British van at musket range, did not want to risk "severe handling had the French presented the stern." [32] When he did finally begin pulling away, British leaders interpreted it as a retreat: "the French van suffered most, because it was obliged to bear away." [33] Rather than follow, the British hung back, continuing to fire at long range this prompted one French officer to write that the British "only engaged from far off and simply in order to be able to say that they had fought." [33] Sunset brought an end to the firefight, with both fleets continuing on a roughly southeast tack, away from the bay. [34]

The center of both lines was engaged, but the level of damage and casualties suffered was noticeably less. Ships in the rear squadrons were almost entirely uninvolved Admiral Hood reported that three of his ships fired a few shots. [35] The ongoing conflicting signals left by Graves, and discrepancies between his and Hood's records of what signals had been given and when, led to immediate recriminations, written debate, and an eventual formal inquiry. [36]

That evening, Graves did a damage assessment. He noted that "the French had not the appearance of near so much damage as we had sustained", and that five of his fleet were either leaking or virtually crippled in their mobility. [34] De Grasse wrote that "we perceived by the sailing of the English that they had suffered greatly." [37] Nonetheless, Graves maintained a windward position through the night, so that he would have the choice of battle in the morning. [37] Ongoing repairs made it clear to Graves that he would be unable to attack the next day. On the night of 6 September he held council with Hood and Drake. During this meeting Hood and Graves supposedly exchanged words concerning the conflicting signals, and Hood proposed turning the fleet around to make for the Chesapeake. Graves rejected the plan, and the fleets continued to drift eastward, away from Cornwallis. [38] On 8 and 9 September the French fleet at times gained the advantage of the wind, and briefly threatened the British with renewed action. [39] French scouts spied Barras' fleet on 9 September, and de Grasse turned his fleet back toward the Chesapeake Bay that night. Arriving on 12 September, he found that Barras had arrived two days earlier. [40] Graves ordered the Terrible to be scuttled on 11 September due to her leaky condition, and was notified on 13 September that the French fleet was back in the Chesapeake he still did not learn that de Grasse's line had not included the fleet of Barras, because the frigate captain making the report had not counted the ships. [41] In a council held that day, the British admirals decided against attacking the French, due to "the truly lamentable state we have brought ourself." [42] Graves then turned his battered fleet toward New York, [43] [44] arriving off Sandy Hook on 20 September. [43]

The British fleet's arrival in New York set off a flurry of panic amongst the Loyalist population. [45] The news of the defeat was also not received well in London. King George III wrote (well before learning of Cornwallis's surrender) that "after the knowledge of the defeat of our fleet [. ] I nearly think the empire ruined." [46]

The French success left them firmly in control of the Chesapeake Bay, completing the encirclement of Cornwallis. [47] In addition to capturing a number of smaller British vessels, de Grasse and Barras assigned their smaller vessels to assist in the transport of Washington's and Rochambeau's forces from Head of Elk to Yorktown. [48]

It was not until 23 September that Graves and Clinton learned that the French fleet in the Chesapeake numbered 36 ships. This news came from a dispatch sneaked out by Cornwallis on the 17 September, accompanied by a plea for help: "If you cannot relieve me very soon, you must be prepared to hear the worst." [49] After effecting repairs in New York, Admiral Graves sailed from New York on 19 October with 25 ships of the line and transports carrying 7,000 troops to relieve Cornwallis. [50] It was two days after Cornwallis surrendered at Yorktown. [51] General Washington acknowledged to de Grasse the importance of his role in the victory: "You will have observed that, whatever efforts are made by the land armies, the navy must have the casting vote in the present contest." [52] The eventual surrender of Cornwallis led to peace two years later and British recognition of a new, independent United States of America. [51]

Admiral de Grasse returned with his fleet to the West Indies. In a major engagement that ended Franco-Spanish plans for the capture of Jamaica in 1782, he was defeated and taken prisoner by Rodney in the Battle of the Saintes. [53] His flagship Ville de Paris was lost at sea in a storm while being conducted back to England as part of a fleet commanded by Admiral Graves. Graves, despite the controversy over his conduct in this battle, continued to serve, rising to full admiral and receiving an Irish peerage. [54]

Many aspects of the battle have been the subject of both contemporary and historical debate, beginning right after the battle. On 6 September, Admiral Graves issued a memorandum justifying his use of the conflicting signals, indicating that "[when] the signal for the line of battle ahead is out at the same time with the signal for battle, it is not to be understood that the latter signal shall be rendered ineffectual by a too strict adherence to the former." [55] Hood, in commentary written on the reverse of his copy, observed that this eliminated any possibility of engaging an enemy who was disordered, since it would require the British line to also be disordered. Instead, he maintained, "the British fleet should be as compact as possible, in order to take the critical moment of an advantage opening . " [55] Others criticise Hood because he "did not wholeheartedly aid his chief", and that a lesser officer "would have been court-martialled for not doing his utmost to engage the enemy." [56]

One contemporary writer critical of the scuttling of the Terrible wrote that "she made no more water than she did before [the battle]", and, more acidly, "If an able officer had been at the head of the fleet, the Terrible would not have been destroyed." [42] Admiral Rodney was critical of Graves' tactics, writing, "by contracting his own line he might have brought his nineteen against the enemy's fourteen or fifteen, [. ] disabled them before they could have received succor, [. and] gained a complete victory." [46] Defending his own behaviour in not sending his full fleet to North America, he also wrote that "[i]f the admiral in America had met Sir Samuel Hood near the Chesapeake", that Cornwallis's surrender might have been prevented. [57]

United States Navy historian Frank Chadwick believed that de Grasse could have thwarted the British fleet simply by staying put his fleet's size would have been sufficient to impede any attempt by Graves to force a passage through his position. Historian Harold Larrabee points out that this would have exposed Clinton in New York to blockade by the French if Graves had successfully entered the bay if Graves did not do so, Barras (carrying the siege equipment) would have been outnumbered by Graves if de Grasse did not sail out in support. [58]

According to scientist/historian Eric Jay Dolin, the dreaded hurricane season of 1780 in the Caribbean (a year earlier) may have also played a crucial role in the outcome of the 1781 naval battle. The hurricane in October 1780 was perhaps the deadliest Atlantic hurricane on record. An estimated 22,000 people died throughout the Lesser Antilles with the loss of countless ships from many nations. The Royal Navy's loss of 15 warships with 9 severely damaged crucially affected the balance of the American Revolutionary War, especially during Battle of Chesapeake Bay. An outnumbered British Navy losing to the French fleet proved decisive in Washington's Siege of Yorktown, forcing Cornwallis to surrender and effectively securing independence for the United States of America. [59]

At the Cape Henry Memorial located at Joint Expeditionary Base Fort Story in Virginia Beach, Virginia, there is a monument commemorating the contribution of de Grasse and his sailors to the cause of American independence. The memorial and monument are part of the Colonial National Historical Park and are maintained by the National Park Service. [60]

British line Edit

British fleet
Ship Taux Guns Le commandant Victimes Remarques
Tué Wounded Le total
Van (rear during the battle)
Alfred Third rate 74 Captain William Bayne 0 0 0
Belliqueux Third rate 64 Captain James Brine 0 0 0
Invincible Third rate 74 Captain Charles Saxton 0 0 0
Barfleur Second rate 98 Rear Admiral Samuel Hood
Captain Alexander Hood
0 0 0
Monarque Third rate 74 Captain Francis Reynolds 0 0 0
Centaure Third rate 74 Captain John Nicholson Inglefield 0 0 0
Centre
America Third rate 64 Captain Samuel Thompson 0 0 0
Bedford Third rate 74 Captain Thomas Graves 0 0 0
Résolution Third rate 74 Captain Lord Robert Manners 3 16 19
Londres Second rate 98 Rear Admiral Thomas Graves
Captain David Graves
4 18 22 Fleet flag
Royal Oak Third rate 74 Captain John Plumer Ardesoif 4 5 9
Montagu Third rate 74 Captain George Bowen 8 22 30
L'Europe  Third rate 64 Captain Smith Child 9 18 27
Rear (van during the battle)
Terrible Third rate 74 Captain William Clement Finch 4 21 [61] 25 scuttled after the battle
Ajax Third rate 74 Captain Nicholas Charrington 7 16 23
Princessa Third rate 70 Rear Admiral Francis Samuel Drake
Captain Charles Knatchbull
6 11 17 Rear flag
Alcide Third rate 74 Captain Charles Thompson 2 18 20
Intrepid Third rate 64 Captain Anthony James Pye Molloy 21 35 56
Shrewsbury Third rate 74 Captain Mark Robinson 14 52 66
Casualty summary 82 232 314
Unless otherwise cited, table information is from The Magazine of American History With Notes and Queries, Volume 7, p. 370. The names of the ship captains are from Allen, p. 321.

French line Edit

Sources consulted (including de Grasse's memoir, and works either dedicated to the battle or containing otherwise detailed orders of battle, like Larrabee (1964) and Morrissey (1997)) do not list per-ship casualties for the French fleet. Larrabee reports the French to have suffered 209 casualties [37] Bougainville recorded 10 killed and 58 wounded aboard Auguste alone. [31]

The exact order in which the French lined up as they exited the bay is also uncertain. Larrabee notes that many observers wrote up different sequences when the line was finally formed, and that Bougainville recorded several different configurations. [23]

Admiral de Grasse's fleet [62]
Division Ship Taper Le commandant Victimes Remarques
Tué Wounded Le total
Escadre blanche et bleue (vanguard)
Pluton 74 Captain Albert de Rions [63]
Marseillois 74 Captain Castellane-Masjastre [64] First officer Champmartin wounded. [65] [66]
Bourgogne 74 Captain Charritte [67]
Diadème 74 Captain de Monteclerc (WIA ) [68] [69] [66] [70]
Réfléchi 64 Captain Cillart de Surville [62]
Auguste 80 Captain Castellan (flag captain) [71] 10 58 68 [31] Van flag, Chef d'Escadre Bougainville
Saint-Esprit 80 Captain Chabert-Cogolin [67] (WIA ) [66] [69]
Caton 64 Captain Framond (WIA ) [66] [69]
Escadre blanche (centre)
César 74 Brigadier Coriolis d'Espinouse [72]
Destin 74 Captain Dumaitz de Goimpy [73]
Ville de Paris 104 Grasse (Lieutenant général)
Vaugiraud de Rosnay (Major general)
Cresp de Saint-Césaire (flag captain) [74]
Division, Squadron and Fleet flagship
Victoire 74 Captain Albert de Saint-Hippolyte
Sceptre 74 Captain Rigaud de Vaudreuil [75]
Northumberland 74 Captain Bricqueville [76]
Palmier 74 Captain Arros d'Argelos [73]
Solitaire 64 Captain Champion de Cicé
Citoyen 74 Captain d'Ethy
Escadre bleue (Rear)
Scipion 74 Captain de Clavel [77]
Magnanime 74 Captain Le Bègue de Germiny [78]
Hercule 74 Captain Turpin du Breuil [79]
Languedoc 80 Captain Parscau du Plessix [80] Rear flag, Chef d'Escadre de Monteil [75]
Zélé 74 Captain de Gras-Préville [81]
Hector 74 Captain Renaud d'Aleins [71]
Souverain 74 Captain Glandevès du Castellet [63]
Reconnaissance and Signals
Signals and reconnaissance Railleuse Frigate Captain Sainte-Eulalie [82]
Aigrette Frigate Traversay

The 74-gun Glorieux et Vaillant, as well the other frigates, remained at the mouth of the various rivers that they were guarding. [62]


Marching on Yorktown

Meanwhile in the north the armies of George Washington and experienced French General Rochambeau met at White Plains and began to plan their next move. Washington was eager to launch an attack on New York, which was still heavily defended by the British. Rochambeau, however, believed that easier victories were to be found elsewhere in the south, where Lafayette’s French army was keeping an eye on Cornwallis’ men.

In August, they received word from another French commander, Admiral De Grasse, who had left France months earlier with the intention of supporting the American cause. De Grasse’s 29 ships and 3,200 soldiers were headed towards Virginia, where they would help tip the balance in any attack on Cornwallis’ forces. With this news, Washington abandoned his dreams of New York and brought his armies south.

De Grasse disembarked his troops to join Lafayette and then brought the fleet north to pick up Washington and Rochambeau’s men. Not realising the size of the French fleet, the British tried to attack it but were beaten off at the battle of Chesapeake. By the time he reached Yorktown Washington had command of 8,000 Frenchmen, 8,000 men of his own Continental Army and 3,000 militiamen.


Yorktown and American Independence

“The World Turned Upside Down,” a 1981 watercolor painting by Arthur Shilstone, depicts the October 19, 1781, British surrender at Yorktown. Jamestown-Yorktown Foundation Collection.

On October 20, 1781, the day after the surrender of about 7,000 British and German soldiers at Yorktown, the Marquis de Lafayette wrote home to France exulting “the play is over … the fifth act has just ended.” Yorktown’s own General Thomas Nelson gave a more cautious, and slightly less optimistic, appraisal. Writing to Virginia’s delegates in the Continental Congress, he concluded “This Blow, I think must be a decisive one, it being out of the Power of G. B. [Great Britain] to replace such a Number of good Troops.”

As news of the surrender of Cornwallis’s army spread, numerous victory celebrations were held throughout the country. Some were marked with solemn sermons, while others featured the consumption of quantities of “spirits.” Despite the joyous celebrations however, most Americans at the time did not assume that the struggle for independence was won, and few even viewed the events of October 19 as particularly decisive until some time later. Little indication can be found in the diary entries and letters written after Yorktown for example, even by the members of the Continental Congress, to suggest that anyone believed the war was soon coming to an end.

They were right of course. The war, and to some extent the fighting, continued for some time. The western frontier still saw conflict between Indians who supported the British cause and American settlers, and numerous skirmishes continued to be fought in New Jersey, New York and the Carolinas, primarily between patriot militia forces and organized groups of loyalists. The Yorktown campaign, however, was the last significant military engagement involving British regular forces and the Continental Army.

Nevertheless, the Revolution was not over. It would be another two years before America’s independence was assured. Even after the surrender of Cornwallis’s army at Yorktown, the British still maintained about 30,000 troops in America. By early November, the grand allied army at Yorktown had dispersed. Some French regiments returned to the Caribbean with De Grasse’s fleet Washington and his Continental soldiers marched back north to resume their stand-off with the British in New York the militia went home and only Rochambeau’s four regiments of French infantry remained to spend the winter in eastern Virginia.

The French plan of entrenchments at Yorktown in 1781. Jamestown-Yorktown Foundation Collection.

The most immediate result of the British defeat at Yorktown therefore was a stalemate in the South, much like the one that had existed in the North since 1780. The British still occupied New York City, Charleston, South Carolina, and Savannah, Georgia, as well as Canada and parts of Florida. British forces in North America outnumbered those that the allies could muster, and even in the lower South the British had more troops than General Nathanael Greene commanded.

There was no question that if they chose to, the British could continue to occupy their coastal bases indefinitely. It was equally obvious however that they were apparently unable to destroy the Continental Army or to conquer the rebellious colonies. It was unrealistic, and perhaps unwise, for the Americans to expect the French to send a large enough force to take New York and equally unlikely to expect the bankrupt Congress to fund a large enough army for General George Washington to do the job. It now seemed that the decisive arena of the war lay not in North America, or even in the West Indies where the combined Spanish and French fleets outnumbered what ships the British could afford to send, but elsewhere.

The decisive point of the war now revolved around the strategic goals of the three major European powers. The victory at Yorktown encouraged France to continue fighting, and neither France nor Spain was ready to make peace since they had not yet achieved their basic aims. The French still hoped to win more victories and reduce Great Britain’s power, while Spain still hoped to capture Gibraltar. Great Britain, on the other hand, was fighting too many enemies in too many places. The British had been fighting a world war for several years, and the goal of subduing the Americans began to become secondary in importance compared to that of defending the homeland and far-flung interests in the West Indies, India and elsewhere.

Up until the loss of Cornwallis’s army, Parliament had supported the war in America, but after Yorktown there was a growing body of opinion that the six-year-long attempt to conquer the former colonies had failed. The four years from October 1777 to October 1781 had seen two entire British armies lost in the American theater. The costs of continuing the war were rising, and the result was an increasingly heavy tax burden on the middle classes, which controlled the balance of power in the House of Commons. King George III was still determined to continue the effort to suppress the American rebellion, but the opposition party in the Commons began to gain support from the critical group of lukewarm government supporters. By early 1782 the opposition began a campaign of motions and votes that gradually eroded Lord North’s majority in the House of Commons. By March Lord North had been forced to resign as prime minister. Although the new ministry did not immediately end the war, it did open the way for preliminary peace negotiations with the United States.

Another 16 months were to pass before final peace treaties were concluded and ratified, but by November 1782 the British had conceded the most critical issue – the independence of the United States. With Parliament unwilling to continue the war against the United States, the king was forced to accept the loss of the former 13 colonies. By detaching the Americans from the worldwide war, the British were able to concentrate on their main foes, France and Spain. The final peace treaties were signed in September 1783, and on November 25 the British army left New York City, their last military base in the new nation.

A recent study of the Yorktown campaign concludes that it was “one of those relatively minor events which have disproportionate effects, because it brought the participants’ minds to the point of the larger decision of whether to continue the war.” The allied victory at Yorktown seems to have been the final straw for Great Britain, which finally accepted the existence of the new American nation.


Voir la vidéo: The Patriot 2000 The Battle of Cowpens. Final battle. Opening part HD (Janvier 2022).